Pain Camp: finding real problems to solve

As I’ve written before, too many of the entrepreneurs I meet are smart and motivated but working on weak ideas. I also meet many people who claim that the only thing standing between them and launching a new venture is coming up with a good idea. It surprises me that any entrepreneur should have difficulty finding a good  problem  to tackle because I can’t think of any major industry where people believe everything is just peachy. Everyone has daily irritants: too little data or time to make informed decisions, inefficiencies in supply chains or production lines that bite into the bottom line and cause delays, information asymmetry that leaves you feeling like you are getting ripped off, etc. So how do we make entrepreneurs aware of these very real problems that people will pay to have solved? I think I might have an idea for an event that could help. The idea is still rough but I thought I’d share it in the hope of getting some constructive feedback.

The event would focus on a vertical and get four or five people from that industry to do a short presentation on their role in the industry and what their three biggest problems are. For example, let’s say we decided to focus on the hospitality industry. We get a hotelier, a restaurateur, someone from an airline’s customer care department, a leading vendor of hospitality IT systems and a product manager from one of the big online travel sites like Expedia. Each person gets 20 minutes to explain how they fit into the bigger picture of travel and tourism and talk about their biggest pain points. Obviously, no one is going to give away competitive information, so they’ll probably stick to problems common to all airlines, hotels, etc., which is fine for our purposes because solving an industry wide pain is better than building custom software for a single company. The result is that anyone in the audience is going to get (a) a crash course on the hospitality industry, (b) a decent understanding of the major problems in it and (c) some contacts in the industry they can follow-up with to dig deeper if their interest is piqued.

The audience of course, is composed of the usual start-up suspects: software developers, entrepreneurs, students and the odd investor; people looking for big  problems to fix in big markets. Worse case, the audience spent an evening learning something new. Best case, sparks fly, connections are made and new ventures are launched. Hold an event like this once a quarter, each time focusing on a different industry and “lack of a good idea” will no longer be an excuse not to start a company. Follow up the event a few months later with a sector focused accelerator program, like the FinTech Innovation Lab, for a double whammy.

Thought? Comments? I’m especially interested in whether people would be interested in participating and which verticals they think are ripe for some disruptive innovation.

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Défis particuliers à l’entreprenariat techno

Dans le cadre de la tournée de consultation du MDEIE sur la stratégie de l’entreprenariat, j’ai l’opportunité de sensibiliser le Ministre aux défis particuliers auxquels font face les entreprises dans le milieux des technologies de l’information.

Personnellement, je trouve que plusieurs programmes du gouvernement sont mal adaptés aux réalités des entreprises Web et mobiles en démarrage. Pourtant, en terme de rendement sur investissement, on peut difficilement faire mieux que d’appuyer ces secteurs de pointe. Spécifiquement :

1. L’innovation dans ce milieu se fait beaucoup plus dans les entreprises en démarrage que dans les universités ou centres de recherche, pourtant la Stratégie québécoise en recherche et innovation ignore complètement ce fait. Il y a beaucoup de programmes pour commercialiser la recherche universitaire, et c’est très bien ainsi, mais peu pour soutenir les innovations développées par deux ingénieurs dans leur sous-sol.

2. Les critères d’éligibilité des programmes d’appui à la commercialisation sont souvent tels que les entreprises Web n’en n’ont plus besoin lorsqu’elles deviennent éligibles. Il y a aussi la question de ce qui est éligible. Certains programmes couvrent les frais associés à la production de dépliants couleurs et la participation à des foires commerciales, mais pour les technos, les campagnes AdWords (habituellement non éligibles) sont beaucoup plus pertinentes.

3. Il y a plus de 1000 organismes qui soutiennent l’entreprenariat au Québec. L’offre est très fragmentée et c’est parfois difficile pour l’entrepreneur de s’y retrouver. Qui plus est, il y a dédoublement de certains services de base, mais une pénurie d’expertise dans les secteurs de pointe tel le logiciel et les applications Web et mobile. Une rationalisation de l’offre permettrait de libérer des ressources pour offrir ces expertises. Au minimum, un groupe d’experts mis à la disposition des organismes existants leur permettraient de mieux accompagner les entrepreneurs de ces créneaux porteurs.

Qu’en pensez-vous? Faites moi part de ce que vous pensez être les défis particulier à l’entreprenariat dans les milieu du Web et du mobile et profitons de cette opportunité pour influencer les politiques du gouvernement.

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Impact économique du premier fonds de Montreal Start Up

Ceux qui lisent ce blogue et qui me suivent sur Twitter sont probablement familiers avec les 15 investissements que  Montreal Start Up (MSU) a effectués jusqu’à présent, la venue prochaine de Real Ventures et de notre implication dans le projet de la Maison Notman.  Par contre, peu de gens sont familiers avec l’impact économique que notre premier fonds a déjà eu; c’est pourquoi j’aimerais partager quelques chiffres avec vous:

$5M taille du premier fonds.

$3M investi à ce jour.

15 investissements, tous dans l’amorçage d’entreprises Web et mobiles montréalaises.

$24M investi dans ces 15 compagnies par d’autres investisseurs, parfois lors de la ronde de financement initiale, mais surtout lors de rondes subséquentes.

$20M de ces $24M proviennent de l’extérieur du Canada (Europe et Etats-Unis)

Ces chiffres sont particulièrement intéressants en termes de politiques gouvernementales. Quelques uns d’entre vous se souviendront de la controverse entourant le program FIER-Régions l’année dernière. Ce que vous ne savez peut-être pas c’est que $2M des $5M que gère MSU proviennent d’un autre volet du programme FIER, soit les Fonds-soutien. Si l’on reprend les chiffres ci-dessus, on voit que pour chaque $1 investi par MSU, $8 autres ont été investi dans l’amorçage d’entreprises montréalaises, dont $6.6 qui proviennent de l’extérieur de la province. Autrement dit, chaque dollar du programme Fonds-soutien que nous avons investi a attiré $16.6 au Québec! En terme d’effet de levier, difficile de faire mieux. Ces résultats se comparent avantageusement avec ceux d’autres initiatives de développement économiques. Il apparaîtrait donc que les deniers publics investi dans les secteurs du Web et du mobile puissent fournir des retombés très intéressantes.

Pour approfondir:

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Montreal Start Up Fund I: some numbers

Although we send out quarterly newsletters, we like to get Montreal Start Up‘s (MSU) Limited Partners (LP) together once a year for an update on the fund’s performance. In addition to hearing about the fund, the LP’s come to network with their fellow investors and meet the entrepreneurs’ we’ve invested in.  This year we decided to open it up a bit more. In addition to all our LPs and founders, we invited many local investors, both angels and VCs, as well as other people active in the local startup ecosystem. It was an opportunity to share with the community what we’ve been up to as well as a great networking event.

Most people who read this blog and follow me on Twitter probably already know about the 15 investments MSU has made to date, Real Ventures our new seed fund that should be up and running this autumn, as well as Notman House. Those who were not at the event however, might not be as aware of the economic impact of the fund, so here are a few numbers:

$5M total size of first fund.

15: number of companies, all Montreal-based Web and mobile start-ups, we have invested in.

$24M invested by other investors into those same 15 companies, most of it as follow-on funding, but some of it as part of the initial round.

$20M of the $24M came from outside of Canada (Europe and the United States).

These numbers  become even more interesting when you look at them from a government policy perspective. Some of you may remember that there was some controversy last year surrounding the FIER-Regions program. What you might not know is that $2M of MSU’s $5M comes from a related FIER program (Fonds-soutien). So for every $1 that MSU invested, another $8 was invested into new Quebec businesses, $6.6 of which was new money flowing into the province. Put another way, every FIER dollar we invested attracted another $16.6 into Quebec! That’s serious leverage. Compared to many other economic development initiatives, government money applied to the Web and mobile sectors can provide tremendous bang for the (public) buck.

Related articles:

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Bootstrapping your business

Just as a carpenter needs to select the right tool for the job, an entrepreneur needs to select the right financing vehicle for her business. For many of the start-ups I come across, VC is definitely not appropriate. For others it could be an option, but it’s not the only one.

I enjoyed this story in last week’s New York Times. Rather than give equity to VCs in exchange for money with which to hire employees, the founder chose to give the equity directly to employees:

For the first year and a half, none of our 13 employees received a paycheck (…) Some lived off their savings, some did other work on the side or lived with their parents.

It is a very similar approach to the one we are taking at Ajah where the company is being funded with sweat, savings and a little help from a government grant or two.

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Stratégie québécoise de la recherche et d’innovation

La semaine dernière le gouvernement du Québec a publié sa Stratégie québécoise de la recherche et de l’innovation 2010-2013 (SQRI). La première chose qu’on remarque, c’est qu’à l’heure du Web et des téléphones intelligents, on semble avoir oublié l’Internet et le développement logiciel en général. En 46 pages, il n’y a aucune mention du Web et la seule mention d’Internet est une référence à une étude effectuée par des chercheurs de l’Université Sherbrooke sur le jeu en ligne! Je soupçonne qu’un tel oubli est dû en partie à la composition du groupe conseil qui a mis à jour la stratégie gouvernemental (page 43 du SQRI). Il n’y a personne au sein de ce groupe issu du milieu Internet. Pourtant, s’il y a un créneau où il y a énormément d’innovation, où le retour sur investissement est très élevé (« Bang for the buck » comme dirait les anglais) et qui est en train de donner naissance à une nouvelle génération d’entrepreneurs, c’est bien l’Internet.

Un autre constat c’est que la SQRI ne s’éloigne pas trop du vieux paradigme du chercheur dans son labo. C’est vrai que dans encore bien des domaines, la recherche de pointe nécessite des infrastructures couteuses et complexes, d’où le besoin réel pour des centres de recherches et des laboratoires universitaires. L’informatique par contre, coûte presque rien en termes de matériel; conséquemment l’innovation sur le Web passe souvent par un ou deux individus qui travaillent de la maison. Le phénomène des scientifiques amateurs, longtemps présent en astronomie,  prend d’ailleurs de l’ampleur dans d’autres disciplines : physique nucléaire, sciences de la vie, aérospatial, etc. Une chose est claire, une part croissante de l’innovation et de la recherche fondamentale se fera à l’extérieur des universités, des centres de recherche et des grandes sociétés.

Ceci étant dit, l’ensemble de la SQRI est bien pensé, cohérent et nécessaire. Beaucoup de gens l’aimeront et de nombreuses sociétés en bénéficieront. C’est juste dommage que la Stratégie québécoise de recherche et d’innovation ne soit pas un tantinet plus… innovante.

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Lessons from Toronto’s Centre for Social Innovation

While I’ve known about Toronto’s Centre for Social Innovation (CSI) for several years now, I’d never really taken the time to learn its history and understand its model. As it is an obvious model for Notman House to learn from, I’ve been reading CSI’s great (and beautiful!) Shared Spaces for Innovation series. While few of the ideas were new to me, the way they are told, as people’s stories and anecdotes, is much more engaging than the dry academic treatment they usually receive.

As we are currently trying to secure government funding for the project, I’m looking forward to reading “Proof” the third part of the series where they discuss the impact the CSI has had. I’m told it should be published shortly.

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