Solving Real Problems

The majority of the deals I look at, I do so as a partner at Montreal Start Up. Because of our investment focus these deals tend to be overwhelmingly in the Web space with a few Mobile plays thrown in for good measure. I also look at deals for Anges Quebec from time to time and as part of the selection committees for Capital Innovation and the Montreal section of the Concours québécois en entrepreneuriat. As dynamic as the local Web scene is these days, the engineer in me is attracted to these non-Web ventures for the simple reason that they are tackling real problems. Too many Web start-ups are still either me-too’s (an N-th copy of, or variation on, a popular service) or yet-another-way-to-waste-time-at-work.

I think the problem is related to experience. Most of the non-Web projects I see follow one of two patterns. Either they were instigated by people who worked in a sector for years, grew tired of its inefficiencies and decided to do something about it, or they are the result of researchers spending years trying to solve a hard problem. In both cases, the entrepreneurs are people who have invested years gaining a deep understanding of a sector, a problem and its potential solutions. Many Web entrepreneurs don’t have any real domain expertise beyond software development. That’s fine if you want to build tools and services for developers, but otherwise you are going to have a hard time identifying a real problem to start working on.

Sadly, I don’t think the currently popular Customer Development model is of any use here. It will help you validate and refine your ideas, but first you need to pick a  problem space to tackle, i.e. do I want to fight identity theft or build a service that will speed goods through customs?

Solving big problems is important because that is one way we make the world a better place. Also, from an investor’s perspective, the potential rewards are greater.  So the question we need to be asking ourselves is, how can we help smart, motivated people who want to start Web businesses identify real problems to tackle?

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New article about Notman House

Last week I was interviewed by Christine Renaud regarding Notman House. I’ve given quite a few interviews over the last couple of years and regardless of how they go, you never quite know how they will turn out until you read/hear/see the piece. I’m glad to say that she nails it, i.e. it faithfully conveys my thoughts on the projects. Between Christine’s article and Sébastien Paquet’s thoughtful post, the only thing left for me to blog about will be occasional updates on the project’s status.

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Le retard entrepreneurial du Québec

Ce matin j’ai rencontré une journaliste qui écrit un article sur La Maison Notman. A la fin de l’entrevue, elle m’a demandé pourquoi monsieur et madame tout le monde devraient appuyer un tel projet. C’est une excellente question.

L’état québécois vit présentement au-delà de ses moyens. Il fournit beaucoup de services à ses citoyens et c’est très bien ainsi. Par contre, si l’on veut maintenir et améliorer ces services, il faut se donner les moyens de les payer.  Au grand dam des jeunes marxistes que j’ai rencontré en fin de semaine, « Taxer les riches » et « Combattre le Capital » ne règlera pas le problème. La réponse selon moi, c’est qu’on doit tout faire pour encourager l’entrepreneuriat au Québec, particulièrement dans des créneaux porteurs comme les technologies de l’information et des communications (TIC), parce que c’est la meilleure façon de créer de la richesse.

La création d’entreprises est la principale activité permettant de combattre la pauvreté et d’assurer le développement d’une société.  – Louis Jacques Filion, titulaire de la Chaire d’entrepreneuriat Rogers-J.-A. Bombardier, à HEC Montréal

Deux nouvelles études font d’ailleures état de l’entrepreneuriat au Québec. Contrairement à ce que bien des gens pensent, il y a moins d’entrepreneurs au Québec qu’ailleurs au pays, ils exportent moins et se contentent de revenus moindres. De plus le Québec subira prochainement une perte nette de plusieurs milliers d’entrepreneurs à cause des départs à la retraite. Il est temps de se prendre en main.

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Déprimant

Pour ceux que ça intéresse, l’assemblée générale du cefrio approche et cette année sera suivie d’une table ronde qui me déprime particulièrement.

Les TI rendent possible la réalisation de gains de productivité et d’innovations structurantes dans l’ensemble des sphères d’activité. L’optimisation du potentiel des TI dépend toutefois de la mise en œuvre de changements majeurs aux modes de fonctionnement des organisations.

C’est tellement évident comme énoncé que s’en est banal.

…plusieurs chercheurs et praticiens réputés dans différents domaines (…) discuteront de l’importance de faire valoir ces transformations pour positionner le Québec en tant que société où le numérique est au cœur du développement. Les panélistes illustreront l’importance des technologies numériques comme pierre d’assise pour un Québec plus performant.

Ce qui me déprime c’est qu’ils en soient encore au stade de discuter de l’importance du virage numérique. Reste-t-il encore quelqu’un à convaincre?

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Twitter’s new Terms of Service

So after taking in $160M in VC funding, I guess Twitter’s management is starting to feel pressure to generate more revenue.  I’d previously discussed the “product vs. feature” issue, in the context of Facebook vs. Zynga, here. Twitter’s new terms of service are yet another example of the main hazard of developing a feature (i.e. a product that offers little value by itself but enhances someone else’s product), namely that the rules of the game can be changed on you at any time and you have little to no recourse.

As I’ve always wanted to have a law named after me but I’m not especially good at math or physics, I’m proposing an unscientific business “Law”

Dan’s Law

The likelihood of a platform product making a grab for the revenues generated by a third party’s “feature” increases exponentially with the feature’s revenues.

Corollary

The odds of the platform product making a grab for the revenues generated by a third party’s “feature”, approaches 1 as those revenues approach that of the platform’s.

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Behind the scenes

Over the last three years my partners at Montreal Start Up and I have been meeting regularly with government officials, members of the academic and business communities and pretty much anyone else who’d listen, in order to make them aware of the grassroots Web start-up community that had emerged in Montreal and of the importance of supporting such developments. It required a lot of time and effort but I can tell things are starting to move because increasingly, officials reach out to us wanting to learn more, rather than us struggling to get appointments to see them.  And that’s good news, because the support of all three levels of government, as well as that of the business community, will be needed to make Notman House a reality.

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Dave McClure : contenant et contenu.

Lorsqu’on demande aux gens qui y étaient leur impression de StartupCamp Montréal 6, la première chose qu’ils mentionnent c’est Dave McClure. Son allocution, animé pour en dire le moins et bien garni de jurons, n’a laissé personne indifférent. (On voit d’ailleurs qu’il prêche par l’exemple car il reprend dans sa présentation ce vieil axiome du marketing : les gens doivent soient adorer ou détester votre produit; la pire chose qui puisse vous arriver c’est qu’il laisse les gens indifférents.) Malheureusement, plusieurs gens n’ont pas su passer par dessus le contenant pour apprécier le contenu. Malgré sa façon de présenter over the top, il avait des choses très intéressantes à dire. « Bah, que des évidences » certains m’ont dit. D’abord, si ça vous semble des évidences, c’est parce qu’il en parle sur toutes les tribunes depuis bientôt trois ans. Le refrain a d’ailleurs été repris par d’autres depuis. Ensuite, pourquoi est-ce que dans 90% des dossiers que je vois, les entrepreneurs sont complètements ignorants des ces supposées évidences? En 2010, un entrepreneur Web qui n’applique pas les principes du Lean Startup et les Pirate Metrics n’a aucune chance d’intéresser des investisseurs sérieux. Vous voilà avertis.

Pour ceux qui n’y étaient pas, la présentation de Dave McClure est disponible ici.

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